Prevenzione: gli antiossidanti e radicali liberi

Che sono gli antiossidanti, e i radicali liberi? Termini ormai usati quasi trasversalmente ed in ogni occasione, dalla Tv alle riviste…siamo circondati dalla parola “antiossidante” e sembra quasi che i radicali liberi siano gruppi politici insurrezionalisti… ma vediamo di capirne il signoficato…

L’ossigeno dell’aria che respiriamo serve da combustibile alle nostre cellule per produrre energia chimica sotto forma di una molecola estremamente importante, l’ATP.

Questa combustione non è tuttavia perfetta e genera una considerevole quantità di “scorie”, comunemente definite come “radicali liberi”. Questi ultimi sono nocivi per la cellula,  perché attaccano la struttura di numerosi suoi componenti, in particolare il DNA, le proteine e i lipidi, provocando danni considerevoli.

Invecchiando, una cellula può accumulare tra 50.000 e 67.000 lesioni dovute ai radicali liberi, e quest’alterazione del DNA contribuirebbe allo sviluppo del cancro.

Per semplificare, diciamo che un antiossidante è una molecola che trasforma i radicali liberi in sostanze inoffensive, riducendone gli effetti dannosi. Le nostre cellule contengono numerose molecole antiossidanti per proteggersi dai radicali liberi, ma c’è chi pensa che questa difesa sarebbe insufficiente per contrastare li effetti negativi della moltitudine di aggressori tossici di origine alimentare e ambientale che ci circondano (radiazioni ionizzanti, raggi ultravioletti, fumo di sigaretta, etc..) .

Secondo questa teoria, l’aggiunta di antiossidanti all’alimentazione potrebbe garantire dei rinforzi al sistema di difesa naturale delle nostre cellule proteggendoci anche dal cancro.

Sebbene accattivante, questa teoria ha tuttavia stentato ad affermarsi in seguito ai risultati ottenuti con gli integratori contenenti forti dosi di vitamina A e E: al posto di proteggere i fumatori dal cancro, questi antiossidanti aumentavano al contrario il rischio di sviluppare la malattia.

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